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¿Qué son los antioxidantes?

Publicado en05/10/2021

Descubre qué son los antioxidantes y qué es el estrés oxidativo. ¿Sabes cuáles son los antioxidantes más habituales contenidos en los alimentos?

Los antioxidantes son sustancias naturales contenidas en los alimentos que nos ayudan a protegernos contra el exceso de radicales libres, principales responsables del envejecimiento celular y del deterioro de la salud.

Hoy vamos a analizar en profundidad qué son los antioxidantes, cuál es su estructura y su función en el organismo, cómo incorporarlos a nuestra dieta y de qué manera pueden ayudarnos a mitigar los efectos negativos del estrés oxidativo.

¿Qué es el estrés oxidativo?

Para entender qué son los antioxidantes y por qué su ingesta es tan importante en el cuidado de la salud es necesario conocer el significado del término “estrés oxidativo”.

¿Sabías que aproximadamente un 20% del aire que inhalamos es oxígeno? Este oxígeno, fundamental para la vida, después de pasar por los pulmones es transportado a través de la sangre a cada una de las células de nuestro organismo.

En la célula se produce la transformación de una pequeña parte del oxígeno en una especie reactiva con propiedades oxidantes. Es lo que conocemos como radicales libres.

Los radicales libres son necesarios para el correcto funcionamiento de las células. Una vez que cumplen con su función son eliminados por sustancias antioxidantes.

El problema viene cuando la cantidad de antioxidantes no es suficiente para eliminar el exceso de radicales libres en la célula. La actividad oxidativa, en lugar de detenerse, se acelera. Este proceso es lo que conocemos como estrés oxidativo.

Sus consecuencias son fatales para la salud, ya que provoca el envejecimiento de las células e incluso la apoptosis (muerte celular).

¿Qué son exactamente los antioxidantes y para qué sirven?

Los antioxidantes son compuestos sintetizados por los vegetales que ingerimos a través de alimentos como las frutas y las verduras. También se pueden encontrar en forma de suplementos dietéticos.

Su principal función es la de mantener un equilibrio en el proceso oxidativo celular eliminando el exceso de radicales libres. Su ingesta es fundamental para el cuidado de la salud.

¿Cuáles son los antioxidantes más habituales contenidos en los alimentos?

Los antioxidantes más habituales contenidos en los alimentos pueden dividirse en tres grupos principales: las vitaminas C y E, los polifenoles y los carotenoides.

Las vitaminas C y E

La vitamina C es el antioxidante por excelencia. La incapacidad del ser humano para sintetizarla hace que su ingesta a través de los alimentos o mediante suplementos alimenticios sea imprescindible para el mantenimiento de la salud.
En cuanto a la vitamina E, que podemos encontrar en vegetales como las zanahorias o las espinacas, aceites de oliva o frutos secos, su poder antioxidante reside en su capacidad para aportar átomos de oxígeno a las células, lo que favorece la eliminación de los radicales libres.

Polifenoles

Por su estructura química son los principales responsables de la capacidad antioxidante de muchos alimentos. Están presentes en frutas, verduras y legumbres, pero también podemos encontrarlos en algunas bebidas como el té verde, el café o el vino tinto.

Carotenoides

Se trata de unos pigmentos que las plantas sintetizan durante la fotosíntesis para neutralizar las especies reactivas de oxígeno, algo muy similar a lo que se produce en la célula para eliminar el exceso de radicales libres.
Los podemos encontrar en frutas como melocotones, naranjas o mandarinas, y en verduras y hortalizas como los tomates, las coles de bruselas o el brócoli.

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